Завръщането: Как Св. Луис се приземи на едно от най-големите състезания на NASCAR | Местен бизнес

МЕДИСЪН – Къртис Франсоа седеше в офиса си само на крачки от пистата си миналата пролет, когато получи обаждане от Дейтона Бийч. Беше голямата.

World Wide Technology Raceway се готвеше да бъде домакин на едно от събитията на NASCAR. Семейството на Франция, което основа и все още притежава санкциониращия орган на спорта, идваше в града. Франсоа затвори и набра номера на Джейсън Хол, лидерът на St. Организация за развитие на бизнеса в региона Луис.

„Ще направим един шанс с цялото семейство“, каза му Франсоа. „Как ще продадем Св. Луис?”

Днес регионът е в последна подготовка за уикенд в победната лента. NASCAR пренася своята най-висока серия Купа в Metro East. Enjoy Illinois 300 е насрочен за следващата неделя.

Това почти не се случи: предишни собственици се опитваха от години да вкарат такова събитие. В крайна сметка те се отказаха, затвориха пистата и я оставиха да умре.

Франсоа създаде завръщане за векове: Той имаше дързък план. Той изгради вълна от подкрепата на местните фенове. Той се възползва от случайния момент – срив в гледаемостта и посещаемостта на NASCAR. Но в крайна сметка всичко се сведе до половин ден частни срещи с известни изпълнителни директори и най-влиятелните хора в Сейнт Луис. Луис спорт.

Хората също четат…

„Това беше огромна сделка“, каза Хол, главен изпълнителен директор на Greater St. Louis Inc. „Разбирате това и това е като домакин на Световни серии всяка година. Това е като голям фестивал, обвит в първокласен спорт.”

Преди 12 години старата писта, извън автомагистрала 55, на 10 минути от центъра на St. Луис, се насочи към сметището.

През ноември 2010 г. базираната в Делауеър Dover Motorsports определи Gateway International Raceway, както го наричаха тогава, като три неща: „огромно съоръжение“, едно в „страхотна състезателна общност“ – и такова, което не печеле достатъчно пари и има затварям.

Но Франсоа, шофьор на състезателна кола, превърнал се в предприемач на недвижими имоти, видя златна възможност. Той също смяташе, че Gateway е страхотно съоръжение. И той беше роден в Къркууд, с корени в местната състезателна общност, които Доувър нямаше.

С малко търпение и много инвестиции той реши, че може да направи това, което те не могат.

По-големи тълпи от всеки овал извън Инди

До края на лятото на 2011 г. Франсоа се срещаше с Том Комптън, президент на Националната асоциация за хот род. Комптън хареса St. Луис беше тъжен да напусне, когато пистата затвори, и му направи предложение: Ако Франсоа поеме контрола над пистата, той може да разчита поне на драг състезание.

Няколко дни по-късно Франсоа и група инвеститори го обявиха официално. Франсоа взе своя Corvette Z06 – максимална скорост 200 mph – надолу по лентата за влачене няколко пъти, за да отпразнува, и след това се зае с работата. Първо той поправи ивицата, за да приветства хот пръчките обратно. Тогава той започна да разстила червения килим за всички останали.

Идеята му беше проста: колкото повече хора можеше да събере между състезателните дни, толкова повече хора щеше да получи в дните на състезанието.

Той започна да надгражда съоръженията за състезателните ентусиасти, които познаваше от години, и ги покани обратно на пистата. Той създаде курс за картинг в околностите, за да привлича повече деца и семейства на седмична база. И той изведе старите петъчни вечерни драг състезания, тези, отворени за почти всеки с кола и основно оборудване за безопасност, на ново ниво, като построи павилион и нае диджеи.

„Искахме да направим ясно, че всички са добре дошли на пистата и се забавляваха“, каза Франсоа. „Тези хора станаха най-големите ни посланици.

Джим Фис, президент на местния клуб Porsche, видя повече хора, които се появяват на клубните му събития на пистата, а след това и на класове, където ги учеше как да шофират като професионалисти. И те се закачиха. „Това предизвиква интереса“, каза той. “Оценявате повече това, което шофьорите правят там.”

Франсоа не спря с моторните спортове: той беше домакин на 5K и бягания с препятствия. Той постави коледни лампички през зимата и позволи на хората да минат и да ги видят.

Планът като цяло работеше. Състезанията с хот-род привличаха тълпи. Важни хора започнаха да обръщат внимание. Не след дълго състезанието с хот-роди, Франсоа се срещна с Джим Касиди, тогава изпълнителен директор в NASCAR, на скоростната писта в Канзас Сити, Канзас. Касиди беше видял как предишните собственици се мъчат да прокарат пистата от Делауеър. Франсоа беше различен. „Веднага след като го срещнах, исках да знам повече“, каза Касиди във вторник.

Не отне много време на NASCAR да доведе едно от своите състезания с камиони, серия от второстепенна лига, тук през 2014 г. „И следващото нещо, което знаем, имаме най-голямата публика за състезание с камиони, различно от Дейтона“, каза Франсоа. IndyCar се завърна през 2017 г., след 14-годишно отсъствие, със сходни резултати. Франсоа се похвали с посещаемост по-добре от всеки овал извън Индианаполис.

Той получи първия си голям спонсор, Bommarito Automotive Group, за състезанието IndyCar, а след това продаде правата за именуване на пистата на базирания в Мериленд Хайтс технологичен гигант World Wide Technology през 2019 г.

„Това е история за огромен растеж“

NASCAR имаше остра нужда от магията на Франсоа.

Асоциацията прекара последното десетилетие, изгаряйки по грандиозен начин. До 2018 г. телевизионните рейтинги за състезания са по-малко от половината от това, което са били през 2005 г. Писти в цялата страна, включително бижута на короната Дейтона и Таладегаизтръгваха десетки хиляди места, тъй като личното присъствие намаля.

И за първи път от години NASCAR беше в състояние да изпробва нови места. Многогодишните договори с публични компании, които се противопоставиха на промените в графика на пистата, изтичаха. Франсис е проектирал 2 милиарда долара поглъщане на една от най-големите, International Speedway Corp., за да контролира бъдещите дати на състезанията.

Св. Писта на Луис беше привлекателна цел.

Години наред феновете се оплакваха от твърде много състезания на големи, обикновени овали, като пистата в Кентъки в Спарта и писта в Чикаголенд в Джолиет, които отнесоха от битките от близко разстояние, които някога определяха спорта. Св. Луис, от друга страна, беше по-къса писта с някои трудни завои.

„Това е високоскоростно с променливи ъгли и не е твърде голямо, за да загубите представа къде се намират всички“, каза Касиди, изпълнителен директор на NASCAR, който сега работи като консултант.

Св. Луис също имаше богата история на моторните спортове за продажба. Касиди каза, че хората в Дейтона Бийч говорят за това как легендарният състезател Барни Олдфийлд помогна за раждането на спорта там, опитвайки се да постави рекорди за скорост на земята на пясъка. Но преди Олдфийлд да удари Дейтона, той се състезава на Световното изложение през 1904 г. Луис.

И черните писти все още са активни в района, отбеляза Касиди, като I-55 Raceway в Pevely и Tri-City Speedway в Pontoon Beach.

В същото време NASCAR отбеляза тласък на интереса към Илинойс и Мисури.

„Това е огромна история за растеж“, каза Бен Кенеди, правнук на основателя на NASCAR и ръководител на асоциацията за модернизиране на спорта. „Мисля, че е важно за нас да продължим да ангажираме феновете си на тези пазари – и на големи пазари като St. Луис.”

“Не знам как биха могли да кажат не”

През 2020 г. NASCAR обяви три нови песни в Остин, Тексас; Нашвил, Тенеси; и северно от Милуоки, Уисконсин.

През 2021 г. служителите се обадиха на Франсоа.

Срещата беше насрочена за вторник след Възпоменателния ден, а персоналът на Голяма Св. Луис се подготвяше през уикенда.

„Изтеглихме тежките нападатели“, каза Хол, главен изпълнителен директор на организацията.

Почетните гости се събраха на Live! от хотел Loews в центъра на града, само на няколко крачки от стадион Буш, и се хвърли в конферентна зала за серия от панели, предназначени да продават St. Луис.

Корпоративните тежка категория минаха първи, след закуска и кафе. Изпълнителният председател на Enterprise Holdings Анди Тейлър, главният изпълнителен директор на Spire Сузан Сидърууд и изпълнителният директор на Едуард Джоунс Кен Села започнаха нещата с преглед на подкрепата на бизнес общността за спорта. Тейлър беше живо доказателство: името на компанията му е на хокейната арена на сините точно надолу по улицата.

По-късно Франсис се присъедини към президента на кардиналите Бил ДеУит III и Св. Шефът на Louis City SC Каролин Киндъл Бец на обяд, за да говори за това как St. Луис се появи за спортни събития. „Това беше едно нещо, което семейството на Франция каза, че е уникално“, спомня си наскоро Хол. “Те не са виждали такъв вид сътрудничество между спорта на пазара преди.”

Киндъл Бец им разказа как само няколко месеца преди това нейният отбор започна да взима депозити за билети за футболни мачове след две години и продаде 30 000 за 15 минути, счупвайки рекорда на лигата. „Мислех си: „Не знам как биха могли да кажат „не““, каза Киндъл Бец в сряда.

Кити Ратклиф, президент на St. Комисия за конвенция и посетители на Луис, изчерпи хотелските пакети и ресторантите, които семействата можеха да използват, за да направят уикенда на събитието. Служители на Илинойс говориха за това как ще се справят с логистиката, като трафика.

Имаше и силен акцент върху разнообразието. Това беше приоритет за служителите на NASCAR: те се опитваха да разнообразят своя спорт и неговата фен база от години, а само година преди това, след полицейското убийство на Джордж Флойд в Минеаполис, NASCAR забрани всички знамена на Конфедерацията в състезателни писти. Тогава примка беше намерена в гаража на Bubba Wallace, самотният чернокож шофьор в Cup Series.

Голяма Св. Луис говори за тяхната ускорителна програма за жени и предприемачи от малцинствата. Градската лига описа своята програма за обучение на млади чернокожи мъже, построена на мястото на QuikTrip, изгоряло на фона на вълненията във Фъргюсън. Лидерите говориха и за току-що публикувания план за работни места в региона до 2030 г., 10-годишна пътна карта за намаляване на расовите различия в региона.

В сряда, почти една година по-късно, Кенеди говори публично защо окръгът избра St. Луис.

„Знам, че феновете ще се появят“, каза той.

Всичко, което сега остава, е да го докаже. Франсоа каза, че продажбите на билети са бързи и имат тенденция към разпродажба.

„Това може да са най-очакваните състезания по моторни спортове някога за тази област“, ​​каза той. „Мисля, че ще видим трибуните, пълни с хора, гладни за NASCAR.“

.