Присъдата на Бритни Гринър дразни руските съотборници

Женският баскетбол в Русия предлагаше мечта извън сезона за играчите на WNBA – първокласно отношение, договори за милиони долари, елитно състезание.

Но докато WNBA и правителството на САЩ пледират за освобождаването на звездата от Финикс Меркюри Бритни Гринър, която беше осъдена в четвъртък на девет години в руски затвор след е осъден за притежание и контрабанда на наркотици — перспективата да се завърне в Русия стана нестартер за бившите й съотборници в Чикаго.

Гринър игра под ръководството на треньора на Скай Джеймс Уейд в продължение на два сезона в Русия и спечели титлите в Евролигата и Купата на Русия със звездите на Скай Али Куигли, Кортни Вандерслоут и Ема Мийсман.

И тримата играчи на Скай направиха изселване, когато Русия нахлу в Украйна през март, прекъсвайки сезона си с УГМК Екатеринбург. Те се завърнаха в САЩ, когато войната измести политическата ос в страната.

Сега бившите съотборници и треньори на Гринър – които я описват като „нежен гигант“, грижовен приятел и тихо мощна сила в женския баскетбол – се чувстват преследвани от отсъствието й като Скай близо до края на редовния сезон на WNBA.

„Винаги е на върха на ума ви, когато ставате и когато си лягате“, каза Уейд в петък преди победата на Скай с 93-83 срещу Вашингтон Мистикс на Уинтръст Арена. „Това беше един от най-тъмните облаци, които сме имали над лигата, които помня.“

Както всяка друга игра през този сезон, победата в петък беше покрита от скръбта и гнева, причинени от процеса на Гринър. Играчите на Скай носеха тениски и качулки с портрет на Гринър. Играчите на Mystics направиха медийно затъмнение след играта, а Алиша Кларк направи кратко изявление, призовавайки за освобождаването на Грийнър и осъждайки използването й от Русия като „политическа пешка“.

За играчите и треньорите на Скай, които изградиха живот в Русия по време на извънсезона, изпитанието на Грийнър рисува рязък контраст с отношението, което са получили в страната преди нахлуването в Украйна.

Уейд отбеляза, че е лесно да се приеме присъдата по делото Гринер като норма в руската правна система. Но това не е част от статуквото за баскетболисти и треньори, които често посещават руската Висша лига – особено в Екатеринбург.

UMMC Ekaterinburg е определението за супер отбор, съставящ подредени списъци, необременени от тавана на заплатите, за да спечели 10 руски шампионата и пет титли в Евролигата през последното десетилетие.

Екипът също така може да си позволи да приюти играчите от различни аспекти на руския живот, позволявайки им да се насладят на подкрепата на бясна фен база, без да се сблъскват с много реалности от политиката на страната.

Куигли и Вандерслоут подписаха с отбори в Русия през същата година, когато се ожениха в САЩ, живеейки без последствия четири сезона като двойка въпреки строгите руски закони срещу “ЛГБТ пропагандата”. В публикация в Instagram преди присъдата в четвъртък Вандерслоут описа Екатеринбург като „втори дом“ за нея и Куигли преди началото на украинската война.

Докато Русия водеше културни войни за проблеми с човешките права и свободата на словото, играчите се радваха на безопасна среда през целия сезон на Висшата лига.

„Винаги знаете, че руската политика е различна, но ние живеехме нормален живот извън политиката“, каза Месеман. „Имаме (а) добри отношения с феновете и те наистина се погрижиха за нас. Но в същото време просто знаете, че не можете да говорите наистина за политика. Дори не се случва. В Америка всички говорят за политика, но там е по-трудно.”

Съдебното преследване на Гринър разби илюзията за безопасност – и можеше да затръшне вратата на ерата на женския баскетбол в Русия.

Евролигата през юни отстрани всички руски клубове, като на практика затвори УГМК и други отбори от най-високото ниво на състезанието.

Доходоносните руски договори осигуряват атрактивна — и често необходима — финансова добавка за старите играчи на WNBA. Съобщава се, че Гринър е подписала годишен договор за 1 милион долара, за да играе за UMMC, което далеч засенчва нейния тригодишен договор за 664 544 долара с Mercury. Но сега играчите в WNBA, включително най-добрите звезди на Sky, не рискуват да се завърнат.

Вандерслоот подписа нов договор с Шопрон Баскет в Унгария по-рано тази година. Куигли все още не е подписал нов договор, но отказва да се върне в Русия. Meesseman вече планира да се премести в друг отбор след изтичането на договора й с UMMC. Сега центърът знае, че никога повече няма да играе в руската лига.

Това беше необходимо решение, но това, което натъжава Мейсеман и други бивши играчи на UMMC.

„Това не е единственото изображение на Русия“, каза Месеман. „Това е едно от изображенията, това е едно от големите изображения, вероятно е едно от единствените съобщения, които хората в САЩ виждат. Но ние знаем задкулисието. Познаваме хората. … Мога само да се надявам, че ще (отвори) отново за нашите играчи, но също и за руските фенове, защото те го заслужават.”